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10年內合成人類生命?美國科學家基因體祕密會議引發引爭議

約130位科學家、律師、創業家與政府官員日前在美國哈佛大學召開「祕密」閉門會議,探討「在10年內創造出一套完整的合成人類基因體(synthetic human genome)」,其實也就是利用化學物質合成出「人類生命」。與會者被要求不得聯繫媒體,不在社群媒體上發文,但事件遭兩名科學家曝光,引發科學界軒然大波。
不但「讀」人類的遺傳物質,而且「寫」出來

本月10日在哈佛舉行的這次會議,主題是探討人類基因體計畫的後續計畫。人類基因體計畫「讀」出了人類的遺傳物質,但現在科學家要進一步掌握把它們「寫」出來的能力:使用化學物質始合成人類基因體的全部約30億個鹼基對(base pair)。

史丹福大學(Stanford University)副教授恩迪(Drew Endy)也在受邀請科學家之列,但他拒絕出席,理由是他認為這種事涉敏感道德議題的事件,不應該在密室中討論。對此不滿的恩迪與西北大學(Northwestern University)的佐洛思(Laurie Zoloth )教授共同寫了一篇質疑文章,曝光了這個「祕密」計畫。

兩人認為,合成人類基因體面臨許多倫理問題,「比如,定序並合成愛因斯坦(Albert Einstein)的基因體是否可行?如果可行,那麼在細胞裡製造、裝配多少合適?又是誰來製造、控制這些細胞?」

對於影響如此重大的科學研究及其應用,由誰來出資?誰來掌控?誰來協調?

還有人擔心,如果合成出人類基因體,那麼通過複製(clone)等方法就有可能用它們造出沒有生物學意義上父母的人類,從而挑戰「人類定義」這個最根本的哲學問題。
主辦單位:離「合成人」還很遙遠

針對種種批評,會議主辦單位發布聲明,主旨有兩點:首先,會議的主題是討論在細胞裡構建、測試大型基因體,這是認識基因體這個生命藍圖的下一篇章,也是最近幾年學術界探討的內容。此前的討論重點在於合成、測試酵母與細菌的基因體,最近的重點則是討論構建大型基因體。

第二,此前的討論會之後都會很快公布一份會議報告,但這次會在一份科學期刊上發表論文,因為在期刊發表論文要經過同儕審查,發表之前不適合公開討論,所以才要求與會者不聯繫媒體,不在社群媒體上發帖。論文發表時,還會一同公布此次會議的錄影,「在發表這份論文與會議內容前,我們認為沒有新聞可以報導。」

主辦單位也強調,合成生物學是「應對社會在保健、農業與環境方面面臨的主要挑戰的一條途徑」,總而言之離「合成人」還很遙遠。

哈佛醫學院教授丘奇(George Church)是此次會議的靈魂人物之一。他對《紐約時報》表示,人們誤解了此次會議的目的,他們不是要『造人』,而是要合成細胞,且不僅限於合成人類基因體,「他們(外界輿論)描繪的畫面,我認為並不代表這個計畫。」
合成人類基因體成本:120億、9000萬、10萬

從成本上看,合成人類基因體正在變得可行。恩迪與佐洛思說,得益於新技術的出現,組裝基因體的成本已從2003年一個鹼基對4美元降至現在的3美分。這意味著合成人類基因體的成本從120億美元降至9000萬美元。照此趨勢下去,20年內這一價格將降至約10萬美元,與一部高級跑車差不多。

事實上,早在2010年,美國基因體研究先驅文特(Craig Venter)領導的團隊就合成了包含約100萬個鹼基對的細菌基因體,並移植到另一種細菌裡,製造出一種合成細胞。這是在世界上首次製造合成生命,當時曾引起科學界轟動。

紐約大學醫學中心的生物學家伯克(Jef Boeke)是哈佛會議的另一名主辦者,他帶領的研究小組在2014年成功合成了更複雜的酵母的一條染色體,把合成生物學再向前推進一步。
推進對生命的瞭解,提供疾病研究模型

那麼,如果合成人類基因體真的成為現實,它的意義何在?亞利桑那州立大學(Arizona State University)助理教授海恩斯(Karmella Haynes)評價說,這將推進我們對生命的瞭解。從技術層面說,合成人類基因體將提供疾病研究模型,醫學研究可以利用培養皿裡的合成細胞來進行,而無需來自人類志願者或動物的細胞。

威斯康辛大學麥迪遜分校(University of Wisconsin-Madison)助理教授薩哈(Kris Saha)同樣認為,合成人類基因體如果成為現實,將產生革命性的影響,帶來許多潛在應用,比如用來合成微生物工業用的化學與生物成分,生產用於治療癌症與組織再生等用途的人類細胞等。

史丹福大學法律與生物科學中心(Center for Law and the Biosciences)主任葛瑞里(Hank Greely)指出:「基因體學(genomics)正在歷經4項革命,定序、編輯、合成與理解(sequencing, editing, synthesizing and understanding)。第一項進展順利;第二項來勢洶洶;第三項剛剛起步;第四項最為重要,卻還在摸索之中。」

報導來源http://www.storm.mg/article/118793