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編輯基因捕殺癌細胞 (車品覺)

本文作者車品覺,為紅杉資本中國基金專家合夥人、原阿里巴巴集團副總裁,為《信報》撰寫專欄「全民大數據」

偶然在一次交談中,我被一位研究基因的專家問道:你是否相信購物的行為數據有助於研究人類基因?老實講,在我於阿里工作期間,類似的問題或者合作一直都沒停過,人類對基因的好奇不亞於對星空的探索。畢竟,跟性命有關啊。

也許你已聽過基因編輯技術CRISPR。這項技術誕生於2012年,其原理如同用剪刀剪切DNA,然後插入或重新排列基因代碼,然後產生一系列科幻般的驚人效果,例如培育出不會傳播瘧疾的蚊子、肌肉異常發達的獵犬,甚至是體型袖珍的迷你豬。在癌症治療方面,這項技術正在展開人體試驗,方法是提取患者的免疫細胞進行基因編輯,然後把攜帶了「武器」的細胞重新植入人體,精準捕殺癌細胞,這項「神技」的主要發明者是加州大學伯克利分校的生物化學家Jennifer Doudna。

雖然CRISPR的研究還處於早期階段,但從科研角度看,這種技術的進步非常快。關於國內在基因方面的早期投資,當我還在阿里健康當董事的時候,便知道有公司在建立基因庫;早就意識到CRISPR不是開玩笑的事情,確實有機會顛覆醫療的商業版圖。CRISPR還需多長時間才可真正使用?大家估計還要等十年左右。

目前,獲得批准的試驗全部與癌症有關,大家正在研究如何編輯患者的免疫細胞,讓它們尋找並摧毀體內的癌細胞。CRISPR所做的就是在DNA的特定位置製造一個缺口,經過「編輯」後,細胞會修復這個缺口。對於身患危疾的病人來說,這是一種激動人心的療法。

此外,已有多個國家批准把CRISPR用於人類胚胎試驗。但我們如何確保CRISPR的應用合法?假設這項技術在人類胚胎方面的某些應用被證明安全和有效,意味我們可以「塑造」即將出生的嬰兒,這又會否違背人類的社會道德?這可能需要很嚴肅的討論。
可塑造嬰兒 掀道德爭議

同時值得注意,基因之間存在相互作用,不管是人類的基因,還是其他生物的基因。如果我們利用這項技術對胚胎的生殖細胞作出永久改變,會否產生意外的後果?這種後果也許幾十年後才顯現,我們如何進行相關測試?可在動物身上測試嗎?也許可以,但到了某個時候,你也必須在人類身上測試。那麼如何開展研究,從而為我們作出正確決策提供所需數據呢?這是充滿挑戰的問題,而且至今我們對人類細胞之間的關係所知甚少。

CRISPR是一項里程碑式突破,它也令人們對基因改造產生了全新認知及諸多擔憂;其中,既有倫理方面,也有現實方面。有人形容,這種科技可能比起原子彈的發明還恐怖,突破了人類過去所能接受的邊界。怪不得馬雲也講過「未來大數據才是最好的醫生」這種豪言壯語。

By 信報財經新聞 on December 6, 2016
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