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可以編輯人類胚胎的基因嗎? 專家報告提出規管建議

近年基因編輯技術發展迅速,新工具大幅提升了精確度,為未來治療疾病——包括遺傳疾病——帶來曙光之餘,亦引起道德及醫學倫理上的疑慮,例如這項技術能否應用在胚胎身上,改變嬰兒的遺傳基因來治病,甚至讓父母選擇孩子的基因,使其變得更強壯、聰明?

即使目前技術上尚未到達這個階段,學界仍需要討論如何規管及限制基因編輯技術,以便政府制訂政策。

2015年美國國家科學院(NAS)的峰會中,主辦單位總結指在未有更多關於安全的研究及社會討論下,臨床上使用遺傳性的基因編輯乃不負責任之舉。因此NAS聯同美國國家醫學院組成國際專家委員會,探討使用基因編輯技術的科學及倫理問題,並撰寫報告。

這份報告日前出爐,針對基因編輯技術的不同應用提出各項規管建議。
基礎研究應繼續進行

在基礎的生物及醫學研究上,通常在實驗室內進行,使用來自人體各部位如皮膚、肝、肺、心臟及血液等的細胞,也有使用種系細胞(germline cells)如早期人類胚胎、卵子、精子以及會發展成卵子或精子的細胞。這些基礎研究能促進科學家對基因的了解,知道不同基因的功能、DNA復修機制、人類早期發育、基因與疾病之關係、癌症進展以及其他基因有重大影響的疾病等。

報告指出,目前有關的基礎研究已有相應的倫理規定及監管,包括地區及國家的監察委員會,確保實驗室安全和保護捐出組織及細胞作研究用途的人。委員會認為,涉及種系或其他人體細胞的基礎研究對科學進步非常重要,應在現有的監管架構下繼續進行。
用作治病的基因編輯技術

人類基因編輯技術的另一項應用,是透過修改體細胞(一切與生殖無關的細胞)來治療或預防疾病及殘障,例如有臨床實驗計劃以此技術令癌症病人的免疫細胞攻擊癌細胞,主要是幫助哪些化療及傳統療法失效的病人。

除了癌症外,技術亦有望治療多種基因疾病。體外的療法會先把有關細胞(例如骨髓)移除病人體外,再作出特定的基因修改,然後重新放回病人體內,而體內的基因編輯則透過注射有關工具去特定器官。不過目前這些技術尚未成熟,仍有一定挑戰。

委員會認為這類為了治療或預防疾病的臨床實驗應該繼續進行,並受到現有的倫理規範及監管架構限制。但委員會指出,由於體細胞基因編輯有多種方法,監管者應該從技術層面考慮風險及好處,目前亦沒有單一標準,應按特定的用途及技術逐一檢視。
影響會遺傳至後代的實驗

至於對於種系細胞的基因編輯,現在仍有不少技術上的挑戰,暫時只在動物身上成功進行。一旦成功,不但能夠修改實驗對象的基因,更會把轉變遺傳到下一代,因此引起關注,包括是否安任、會否導致意外後果等。

然而風險以外,有關研究具潛在價值,因為現時有數以千計的遺傳病源於單一基因,可能透過編輯種系細胞基因來消滅。假如成功,這項技術不但可以幫助受遺傳病影響的兒童,亦能讓帶有致病基因的父母免去孩子的風險。

考慮到技術上及社會上的關注,委員會認為必須謹慎對待種系細胞的基因編輯研究,但不必完全禁止。他們建議,只有在更大量研究顯示技術符合風險及好處的標準後,才授權進行相關的臨床實驗,而且應該要有令人信服的理由及嚴格監察。

委員會建議有關實驗須通過以下條件︰

    缺乏合理的替代選項;
    限制編輯已被證明導致或令人易患嚴重疾病的基因;
    有可信的臨床前或臨床數據顯示風險及潛在的健康得益;
    在臨床實驗期間有持績進行的嚴格監察;
    有長期、多世代跟進研究的全面計劃;
    持績評估健康及社會上的益處及風險,包括公眾廣泛而不斷的意見。

加強人體的實驗︰暫時不應進行

對於並非為治療疾病、而是在健康的個體上應用基因編輯技術,以增強其體格、能力的實驗,委員會認為目前其潛在好處不太可能高於風險。在未來有更多研究後,風險應會降低,公眾意見對於衡量這類「增強」實驗的好處及風險非常重要。

委員會指出,公眾似乎對於透過基因編輯來增強體質有所顧慮,包括害怕會加劇社會不平等,或者創造出社會壓力,令人不必要地使用此技術。政策發展期間,公共討論對於探討技術的社會影響——不論真實抑或出於擔憂——非常重要,委員會認為治療或預防疾病以外的基因編輯暫時不應進行。
維持現狀抑或「開綠燈」?

2015年NAS峰會籌委會主席、生物學家David Baltimore認為,這份報告的建議基本上是把峰會委員會的結論編纂為成文法則,報告作者的立場跟峰會參與者沒有太大分歧,除了報告明確列出容許胚胎修改實驗的條件。

與此同時,有人認為報告把有關實驗的門檻降低,因為沒有明文禁止實驗,反而提出條件。基因編輯公司Sangamo Therapeutics的行政總裁Edward Lanphier認為,在缺乏報告呼籲的公共辯論下,報告的語調改為支持。另一個反對胚胎基因編輯的組織遺傳學及社會中心的執行總監Marcy Darnovsky更認為,報告戲劇性地改變了現存廣泛認為應禁止編輯人類種系細胞的協議,對此感到失望。

對於擔心這份報告為基因編輯背書、導致「滑坡效應」令社會變成追逐等定基因的人,委員會主席、麻省理工大學的癌症研究員Richard Hynes表示,法規會有效阻止基因編輯工具用作增強體質。

委員會另一主席Alta Charo則排除了基因編輯可以加強人類智力的想法︰「我們不知道如何定義智力,遑論透過基因操控。這(提升智力)是個經常被提及的例子,但也是最不相干的,因為我們對於如何做到毫無頭緒。」據估計,人類智力受到最少數以百計的基因影響。

資料來源︰

    Human Genome Editing: Science, Ethics, and Governance
    U.S. panel gives yellow light to human embryo editing (Science)
    Major report prepares ground for genetic modification of human embryos (The Guardian)
    US science advisers outline path to genetically modified babies (Nature)
    Gene-editing summit supports some research in human (Nature)

報導來源:
https://hk.thenewslens.com/article/61631